¿Qué es una alergia a los alimentos?

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Olga1
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Ya es primavera y con ella llegan los problemas de alergia que muchos sufrimos por el polen, pero esta semana quería hablaros de las alergias alimentarias y la diferencia entre alergias e intolerancias.

La mayoría de las personas pueden comer una amplia variedad de alimentos sin ningún problema. Aun así, un pequeño porcentaje de la población experimenta reacciones adversas al ingerir determinados alimentos, que pueden ir desde erupciones cutáneas leves hasta reacciones alérgicas graves. Este tipo de reacciones adversas pueden deberse a reacciones alérgicas o intolerancias alimentarias. Solo el 2% de la población sufre algún tipo de alergia alimentaria, aunque una de cada tres personas cree ser “alérgica” a algún alimento. En los niños, la incidencia es mayor (superior al 3-7%), aunque la mayoría supera estas alergias antes de ingresar a la escuela.

Las reacciones adversas que sufren muchas personas a determinados alimentos no tienen por qué ser necesariamente alergias, sino que pueden estar provocadas por intoxicaciones alimentarias, aversión psicológica a algún alimento, o intolerancia a algún alimento o ingrediente alimentario.

Una alergia alimentaria es una forma específica de intolerancia a un alimento o a su componente, que activa el sistema inmunitario. Un alérgeno (que es una proteína que se encuentra en los alimentos y que no produce una reacción adversa en la mayoría de las personas) es capaz de activar el sistema inmunológico de una persona y desencadenar la producción de anticuerpos en el cuerpo. Estos anticuerpos provocarán una respuesta inmunitaria al liberar sustancias químicas que desencadenarán una respuesta. La sustancia que se libera en estos procesos es la histamina, que produce diversos síntomas como picor, secreción nasal, tos o trastornos respiratorios como muchos ya sabemos.

La alergia ocurre esencialmente cuando el sistema inmunitario funciona mal, reconoce una sustancia normalmente inofensiva como una amenaza (un alérgeno) y la ataca con las defensas inmunitarias del cuerpo. Cuando hay una reacción alérgica real, el cuerpo produce anticuerpos (que son proteínas que se unen específicamente a otros lo que llamamos antígenos o alérgenos para neutralizarlo y eliminarlo del cuerpo). Los anticuerpos conocidos como inmunoglobulina E (IgE) reaccionan a los alérgenos, y esta reacción hace que se activen las células de los tejidos y las células sanguíneas. Las células tisulares que se activan son mastocitos y se encuentran en la superficie de la piel y en las membranas mucosas de la nariz, las vías respiratorias, los ojos y el intestino. Los mastocitos secretan una sustancia llamada histamina y otras, como los leucotrienos y las prostaglandinas, que provocan síntomas alérgicos.

Afortunadamente, la mayoría de las reacciones alérgicas a los alimentos son relativamente leves, a excepción de un pequeño número de personas que experimentan una reacción grave y potencialmente mortal conocida como anafilaxia. Una reacción anafiláctica puede ocurrir a los pocos minutos de la exposición y requiere tratamiento médico inmediato. El maní es uno de los alimentos que pueden causar "choque anafiláctico, que es una reacción peligrosa que se caracteriza por una caída repentina de la presión arterial y quien la padece puede morir de un paro cardíaco a menos que se le administre adrenalina inmediatamente, para abrir las vías respiratorias".

El riesgo de tener una alergia alimentaria aumenta considerablemente si uno de los padres (o ambos) tiene la alergia. Se ha demostrado que la lactancia materna reduce el riesgo de alergias alimentarias en comparación con los bebés alimentados con fórmula.

¿Qué alimentos suelen causar alergias alimentarias?

Si bien las reacciones alérgicas pueden ocurrir a cualquier alimento o componente del mismo, algunas ocurren con más frecuencia que otras. Los alérgenos alimentarios más comunes son la leche de vaca, los huevos, la soja, el trigo, los mariscos, las frutas, los cacahuetes y los frutos secos, como las nueces de árbol.

Leche y maní, dos alimentos comunes que pueden causar alergias

Leche y maní, dos alimentos comunes que pueden causar alergias

Alergia a la proteína de la leche de vaca

La alergia a la proteína de la leche de vaca es más común en bebés y niños, especialmente cuando hay antecedentes familiares de alergia. Ocurre en 0.5-4% de los bebés y su prevalencia disminuye con la edad. Los síntomas más comunes son vómitos y diarrea, aunque las reacciones adversas pueden variar de persona a persona. Afortunadamente, las reacciones a la proteína de la leche de vaca suelen desaparecer rápidamente y la incidencia en niños mayores y adultos es mucho menor.

La alergenicidad de la leche de vaca se puede reducir mediante el uso de diferentes tratamientos en el procesamiento de productos lácteos. El tratamiento térmico desnaturaliza algunas de las proteínas de la leche, reduciendo su alergenicidad. Por esta razón, algunas personas sensibles a la leche pueden tolerar los productos lácteos esterilizados o evaporados, pero no la leche pasteurizada. Otros procesos lácteos, como la degradación enzimática de las proteínas a péptidos, también pueden reducir la posible alergenicidad de las proteínas del suero. En productos fermentados como yogures y quesos, la estructura de las proteínas de la leche no cambia mucho y por lo tanto conservan su alergenicidad.

Cuando se confirma el diagnóstico de alergia a las proteínas de la leche, es importante asegurar el mantenimiento de una dieta equilibrada y saludable, especialmente durante el crecimiento y desarrollo de los niños. El consejo de un dietista registrado es esencial para garantizar una ingesta óptima de nutrientes como el calcio, el magnesio y las vitaminas A, D, B2 y B12. Consumir sardinas y salmón con espinas (enlatados) y vegetales verdes cocidos como el brócoli ayudan a mantener la ingesta de calcio recomendada.

Alergia a los cacahuetes y frutos secos

La alergia a las nueces se considera una afección importante, ya que comienza a una edad temprana, dura toda la vida y puede ser fatal. Los cacahuetes y los frutos secos como las almendras, las castañas, las avellanas y las nueces pueden provocar síntomas incluso con un contacto mínimo, con la piel intacta o por inhalación. La alergia leve a los frutos secos puede limitarse a un sarpullido, náuseas, dolor de cabeza e hinchazón de la lengua y los labios, mientras que la alergia grave a los frutos secos y al maní puede provocar un shock anafiláctico.

Debido a la posible gravedad de los síntomas de reacción alérgica a los frutos secos, quienes padezcan este tipo de reacciones deben evitar cualquier contacto con ellos y llevar adrenalina en todo momento (para combatir reacciones alérgicas graves)

Otros alérgenos alimentarios comunes

Otros alimentos que más o menos se asocian con reacciones alérgicas son las frutas, las verduras (incluida la soja), los huevos, los mariscos (cangrejo, bogavante, bogavante y camarones), el pescado y las verduras, las semillas de sésamo, las semillas de girasol, el algodón, la amapola y la mostaza. La capacidad alergénica de algunos alérgenos alimentarios desaparece cuando se cocinan o procesan, ya que las proteínas se desnaturalizan. Las técnicas de procesamiento más nuevas, como los tratamientos de alimentos a alta presión, la fermentación y los tratamientos con enzimas, pueden ayudar a reducir la alergenicidad de algunas proteínas alimentarias. Los alérgenos también se pueden eliminar de los aceites mediante el refinado. Algunas de las cuestiones no resueltas con respecto a las alergias alimentarias están relacionadas con la presencia en pequeñas cantidades de un determinado alérgeno en alimentos procesados ​​o en platos que se comen fuera del hogar.

Os dejo un enlace a la página del Hospital la Fé de Valencia donde hablan de este tipo de alergias, pinchad aquí

Como decía al principio, alergia e intolerancia no son lo mismo, de las intolerancias alimentarias hablaremos en el próximo artículo, ¡no te lo pierdas!

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